An empire in love with its Afghan cemetery

MAY 06, 2021

An empire in love with its Afghan cemetery

The New Great Game 3.0 is just beginning with a hat tip to Tacitus and dancing to the Hindu Kush groove

By Pepe Escobar with permission from the author and first posted at Asia Times

One cannot but feel mildly amused at the theatrical spectacle of the US troop pullout from Afghanistan, its completion day now postponed for maximum PR impact to 9/11, 2021.

Nearly two decades and a staggering US$2 trillion after this Forever War was launched by a now immensely indebted empire, the debacle can certainly be interpreted as a warped version of Mission Accomplished.

“They make a desert and call it peace,” said Tacitus – but in all of the vastness of the Pentagon there sits not a single flack who could imagine getting away with baldfacedly spinning the Afghan wasteland as peaceful.

Even the UN bureaucratic machinery has not been able to properly account for Afghan civilian deaths; at best they settled for 100,000 in only ten years. Add to that toll countless “collateral” deaths provoked by the massive social and economic consequences of the war.

Training and weaponizing the – largely inefficient – 300,000-plus Afghan Army cost $87 billion. “Economic aid and reconstruction” cost $54 billion: literally invisible hospitals and schools dot the Afghan landscape. A local chapter of the “war on drugs” cost $10 billion – at least with (inverted) tangible results: Afghanistan now generates 80% of the world’s opium.

All these embarrassing facts disappear under the shadow play of 2,500 “official” departing troops. What really matters is who’s staying: by no means just a few out of some 17,000 “contractors,” over 6,000 of whom are American citizens.

“Contractor” is a lovely euphemism for a bunch of mercenaries who, perfectly in tune with a shadow privatization drive, will now mingle with Special Forces teams and covert intel ops to conduct a still lethal variation of hybrid war.

Of course this development won’t replicate those David Bowie-style Golden Years in the immediate post-9/11 era. Ten years ago, following the Obama-Petraeus surge, no fewer than 90,000 contractors were dancing to the Hindu Kush groove, lavishly compensated by the Pentagon and dabbling in everything from construction, transportation and maintenance to “enhanced interrogation services.”

Collectively, this shadow army, a triumph of private enterprise many times cheaper than the state-sponsored model,  bagged at least $104 billion since 2002, and nearly $9 billion since 2016.

Now we’re supposed to trust CENTCOM commander General Kenneth McKenzie, who swears that “the U.S. contractors will come out as we come out.” Apparently the Pentagon press secretary was not briefed: “So on the contractors, we don’t know exactly.”

Some contractors are already in trouble, like Fluor Corporation, which is involved in maintenance and camp construction for no fewer than 70 Pentagon forward operating bases in northern Afghanistan. Incidentally, no Pentagon PR is explaining whether these FOBs will completely vanish.

Fluor was benefitting from something called LOGCAP – Logistics Civil Augmentation IV Program – a scheme set by the Pentagon at the start of Obama-Biden 1.0 to “outsource logistical military support.” Its initial five-year deal was worth a cool $7 billion. Now Fluor is being sued for fraud.

Enhancing stability forever

The current government in Kabul is led by a virtual nonentity, Ashraf Ghani. Like his sartorially glamorous predecessor Hamid Karzai, Ghani is a US creature, lording it over a rambling military force financed by Washington to the tune of $4 billion a year.

So of course Ghani is entitled to spin a rosy outlook for an Afghan peace process on the pages of Foreign Affairs.

It gets curioser and curioser when we add the incandescent issue that may have provoked the Forever War in the first place: al-Qaeda.

“former security coordinator for Osama bin Laden” is now peddling the idea that al-Qaeda may be back in the Hindu Kush. Yet, according to Afghan diplomats, there is no evidence that the Taliban will allow old-school al-Qaeda – the Osama/al-Zawahiri incarnation – to thrive again.

That’s despite the fact that Washington, for all practical purposes, has ditched the Doha Agreement signed in February 2020, which stipulated that the troop pullout should have happened this past Saturday, May 1.

Of course, we can always count on the Pentagon to “enhance security and stability”  in Afghanistan. In this Pentagon report we learn that “AQIS [al-Qaeda in the Indian Subcontinent] routinely supports and works with low-level Taliban members in its efforts to undermine the Afghan government, and maintains an enduring interest in attacking US forces and Western targets.”

Well, what the Pentagon does not tell us is how old-school al-Qaeda, pre-AQIS, metastasized into a galaxy of “moderate rebels” now ensconced in Idlib, Syria. And how contingents of Salafi-jihadis were able to access mysterious transportation corridors to bolster the ranks of ISIS-Khorasan in Afghanistan.

The CIA heroin ratline

All you need to know, reported on the ground, about the crucial first years of the imperial adventure in Afghanistan is to be found in the Asia Times e-book Forever Wars, part 1.

Two decades later, the politico-intel combo behind Biden is now spinning that the end of this particular Forever War is an imperative, integrated to the latest US National Security Strategy.

Shadow play once again reigns. Withdrawal conditionals include the incompetence and corruption of the Afghan military and security forces; that notorious Taliban-al-Qaeda re-engagement; the fight for women’s rights; and acknowledging the supreme taboo: this ain’t no withdrawal because a substantial Special Forces contingent will stay in place.

In a nutshell: for the US deep state, leaving Afghanistan is anathema.

The real heart of the matter in Afghanistan concerns drugs and geopolitics – and their toxic intersection.

Everyone with transit in the Dubai-Kandahar axis and its ramifications knows that the global-spanned opium and heroin business is a matter very close to the CIA’s heart. Secure air transport is offered by bases in Afghanistan and neighboring Kyrgyzstan.

William Engdahl has offered a concise breakdown  of how it works. In the immediate post-9/11 days, in Afghanistan, the main player in the opium trade was none other than Ahmed Wali Karzai, presidential brother and a CIA asset. I interviewed him in Quetta, Balochistan’s capital, in October 2001 (the interview can be found in Forever Wars). He obviously did not talk about opium.

Ahmed Karzai was snuffed out in a Mafia-style hit at home, in Helmand, in 2011. Helmand happens to be Afghanistan’s Opium Central. In 2017, following on previous investigations by Seymour Hersh and Alfred McCoy, among others, I detailed the workings of the CIA heroin ratline in Afghanistan.

New Great Game 3.0 is on

Whatever happens next will involve layers and layers of shadow play. CENTCOM’s McKenzie, at a closed-door hearing at the US House Armed Services Committee, basically said they are still “figuring out” what to do next.

That will certainly involve, in McKenzie’s own assessment, “counter-terrorism operations within the region”; “expeditionary basing” (linguistic diversion to imply there won’t be any permanent bases, at least in thesis); and “assistance” to Afghan National Defense and Security Forces (no details on what this “assistance” will consist of).

Now compare it with the view by major Eurasian powers: Russia, China, Pakistan and Iran, three of them members of the Shanghai Cooperation Organization (SCO), with Iran as an observer and soon full member.

Their number one priority is to prevent any mutating Afghan jihadi virus to contaminate Central Asia. A massive 50,000 troop-strong Russia-Tajikistan military exercise in late April had exactly that in mind.

Ministers of defense of the Collective Security Treaty Organization (CSTO) met in Dushanbe with the objective of further fortifying the porous Tajik-Afghan border.

And then there’s the Turkmen-Afghan border, from which the opium/heroin trail reaches the Caspian Sea and diversifies via Russia, Kazakhstan and Azerbaijan. Moscow, even more than the CSTO, is particularly worried by this stretch of the trail.

This image has an empty alt attribute; its file name is poppyfield-300x168.jpg

The Russians are very much aware that even more than different opium/heroin routes springing up, the top danger is a new influx of Salafi-jihadis into the Commonwealth of Independent States (CIS).

Even if analyzing it from completely different perspectives, Americans and Russians seem to be equally focused on what Salafi-jihadists – and their handlers – may come up with in post-9/11, 2021 Afghanistan.

So let’s go back to Doha, where something really intriguing is afoot.

On April 30, a so-called extended troika – Russia, the United States, China and Pakistan – issued a joint statement in Doha on their discussions regarding a negotiated settlement in Afghanistan.

The extended troika met with the Kabul government, the Taliban and host Qatar. At least they agreed there should be “no military solution.”

It gets curioser and curioser again: Turkey, backed by Qatar and the UN, is getting ready to host a conference to further bridge the gap between the Kabul government and the Taliban. Realpolitik cynics will have a ball wondering what Erdogan is scheming at.

The extended troika, at least rhetorically, is in favor of an “independent, sovereign, unified, peaceful, democratic, neutral and self-sufficient Afghanistan.” Talk about a lofty undertaking. It remains to be seen how Afghanistan’s “neutrality” can be guaranteed in such a nest of New Great Game serpents.

Beijing and Moscow will be under no illusions that the newly privatized, Special Forces Afghan-American experiment will eschew using Salafi-jihadis, radicalized Uighurs or other instant assets to destabilize what in effect should be the incorporation of Afghanistan to the China-Pakistan Economic Corridor (CPEC), the Shanghai Cooperation Organization (where it’s already an observer) and the larger Eurasia integration project.

An extra-intriguing piece of the puzzle is that a very pragmatic Russia – unlike its historical ally India – is not against including the Taliban in an overall Afghan settlement. New Delhi will have to go along. As for Islamabad, the only thing that matters, as always, is to have a friendly government in Kabul. That good old “strategic depth” obsession.

What the major players – Russia and China – see in the framework of a minimally stabilized Afghanistan is yet one more step to consolidate the evolution of the New Silk Roads in parallel with the Greater Eurasia partnership. That’s exactly the message Russian Foreign Minister Sergey Lavrov delivered during his recent visit to Pakistan.

Now compare it with the – never explicit – strategic deep state aim: to keep some sort of military-intel “forward operating base” in the absolutely crucial node between Central and South Asia and close, oh so close, to national security “threats” Russia and China.

The New Great Game 3.0 is just beginning at the graveyard of empires.

Why Israel is joining the Pentagon’s ‘Arab Nato’ لماذا تنضم “إسرائيل” إلى القيادة المركزية الأميركية

Israel’s inclusion in Centcom will further harm the Palestinian cause, drive a wedge between Arab states and raise the heat on Iran

Flags of the US, Israel, the United Arab Emirates and Bahrain are projected on the ramparts of Jerusalem’s Old City in celebration of Israeli normalisation deals with the UAE and Bahrain, 15 September 2020 (AFP)
Jonathan CookJonathan Cook, a British journalist based in Nazareth since 2001, is the the author of three books on the Israeli-Palestinian conflict. He is a past winner of the Martha Gellhorn Special Prize for Journalism. His website and blog can be found at: http://www.jonathan-cook.net

Jonathan Cook

2 February 2021 12:21 UTC 

With none of the usual fanfare associated with such a momentous decision, the Pentagon announced last month a major reorganisation to bring Israel – for the first time – inside its military command in the Middle East alongside the Arab states.

Until now, Israel has belonged to the US military’s European command, or Eucom, rather than the Middle Eastern one, known as Central Command, or Centcom. The decision effectively jettisoned the traditional wisdom that Israel’s inclusion in Centcom would increase friction between the US and Arab states, and would make the latter more reluctant to share intelligence or cooperate with the Pentagon. 

Those concerns were felt especially keenly when the US had large numbers of troops in Iraq and Afghanistan. Back in 2010, David Petraeus, then Centcom’s commander, expressed fears that the price of too-overt military collusion with Israel could be exacted on US forces stationed in the region. 

But Israel’s long-standing goal has been to force the Pentagon to restructure Centcom, and pressure had mounted from pro-Israel lobby groups in Washington in the final months of the Trump administration. The decision looked very much like a “parting gift” to Israel from President Donald Trump as he stepped down.

Military ‘normalisation’

Israel’s formal transfer to Centcom has not yet taken place, but the move was cemented last week with the first visit to Israel by General Kenneth McKenzie, the current head of Centcom, since Joe Biden entered the White House. Alongside Israel’s military chief of staff, Aviv Kohavi, McKenzie planted a tree – officially to mark the Jewish holiday of Tu Bishvat but symbolically representing a new era in their strategic partnership. 

The decision to bring Israel inside Centcom is best viewed – from Washington’s perspective – as the culmination of efforts to push the Arab states into public ‘normalisation’ with Israel

On Friday, after a meeting with the US general, Benny Gantz, Israel’s defence minister, issued a statement praising the Pentagon’s reorganisation, saying it would “afford Israel opportunity to deepen cooperation with new regional partners and broaden operative horizons”.

The decision to bring Israel inside the US military command in the Middle East is best viewed – from Washington’s perspective – as the culmination of efforts to push the Arab states into public “normalisation” with Israel. 

Military normalisation can now be added to the political, diplomatic and economic normalisation that formally began last September when two Gulf states, the United Arab Emirates and Bahrain, signed the so-called Abraham Accords with Israel. Morocco and Sudan have also announced their own peace deals with Israel, and other Arab states are likely to follow suit once the dust settles with the incoming Biden administration. 

Since the signing of the Abraham Accords, the UAE has been forging strong trading ties with Israel and has helped to establish the Abraham Fund, designed to finance the infrastructure of occupation Israel has used to deprive the Palestinians of statehood. When flights to Dubai were launched in November, Israeli tourists poured into the UAE to take advantage of the new friendly relations and escape lockdown restrictions back home. 

In fact, it is widely reported that such visits have become one of the main ways Israel has imported new variants of Covid-19. Last week, Israel effectively closed its borders – except to General McKenzie – to keep the virus in check. 

Growing confidence

On the face of it, Israel’s desire to move into Centcom – a kind of Middle East Nato covering several Arab states with which Israel still has hostile relations – appears counter-intuitive. But, in fact, Israel will make major strategic gains. How Gulf states became business partners in Israel’s occupationRead More »

It will align US security interests in the region even more closely with Israel’s, at the expense of its Arab neighbours. It will aid Israel’s continuing efforts to crush the national ambitions of the Palestinians, with many Arab states’ either explicit or implicit cooperation. It will accentuate political tensions within the bloc of Arab states, further weakening it. And it will help to build pressure on recalcitrant Arab states to join the broader consensus against Israel’s one remaining significant regional foe: Iran.

It is significant that Washington’s long-standing concern about Israel’s presence in Centcom damaging US relations with the Arab states has apparently evaporated. 

Once, the US was careful to distance itself from Israel whenever the Pentagon got deeply mired in the region, whether it was the US Gulf war of 1990 or the invasion and occupation of Iraq in 2003. Those calculations no longer seem relevant.

The move demonstrates a growing US confidence that the Arab states – at least those that matter to Washington – are unperturbed about being seen to make a military accommodation with Israel, in addition to political and economic engagement. It underscores the fact that the oil-rich Gulf states, alongside Israel, are now the key drivers of US foreign policy in the region and suggests that the most important, Saudi Arabia, is waiting for the right moment to sign its own accord with Israel. 

Move out of the shadows

Israel, it is expected, will continue to conduct military exercises in Europe with Nato countries, but will soon be able to build similar direct relations with Arab armies, especially those being rapidly expanded and professionalised in the Gulf using its oil wealth. 

US Marine Corps General Kenneth F. McKenzie Jr. (L), Commander of the US Central Command (CENTCOM), shakes hands with Saudi military officers during his visit to a military base in al-Kharj in central Saudi Arabia on July 18, 2019.
US General Kenneth McKenzie (L), commander of US Central Command (Centcom), shakes hands with Saudi military officers on 18 July 2019 (AFP)

As the Israeli scholar Jeff Halper has noted, Israel has shown how effective it is at translating its military and security ties with armies and police forces around the world into diplomatic support in international bodies. 

The Middle East is not likely to be different. Once Israel has become the linchpin of more professionalised armies in the region, those states dependent on its help can be expected to further abandon the Palestinian cause.

Regional divide-and-rule

Another dividend for Israel will be complicating Washington’s relations with the Arab region. 

Not only does Centcom operate major bases in the Gulf, especially in Bahrain and Qatar, but it leads the proclaimed “war on terror”, with overt or covert operations in several Arab states, including Iraq and Syria. 

With Israel inside Centcom, the US and its most favoured Arab states are also likely to be more directly implicated in Israel’s major military operations against the Palestinians, such as the repeated ‘wars’ on Gaza

It will be harder for the US to disentangle itself from Israel’s own openly belligerent operations, including air strikes, in both countries, that are conducted in flagrant violation of international law. Tensions between the US and Baghdad have in the past escalated over Israeli air strikes in Iraq, with threats to limit US access to Iraqi airspace.  

With Israel inside Centcom, the US and its most favoured Arab states are also likely to be more directly implicated in Israel’s major military operations against the Palestinians, such as the repeated “wars” on Gaza. 

This will pose a significant challenge to the region’s cooperative institutions such as the Arab League. It is almost certain to drive an even deeper wedge between pro-Washington Arab states and those accused of being on the wrong side of the “war on terror”.

The result could be a regional divide-and-rule policy cultivated by Israel that mirrors the decades-long, disabling divisions Israel has generated in the Palestinian leadership, most pronounced in the split between Fatah and Hamas.

Anti-Iran front

The biggest bonus for Israel will be a more formal alliance with Arab states against Iran and shepherding more ambivalent states into Israel’s orbit. 

That appears to have been the purpose of the recently well-publicised reconciliation between the UAE and Saudis on one side and Qatar on the other, achieved in the dying days of the Trump administration. One of the chief causes of the lengthy blockade of Qatar related to its insistence on maintaining political and economic ties with Tehran.

the head of Iran's Revolutionary Guard Corps Hossein Salami (R) watching a launch of missiles during a military drill in an unknown location in central Iran
Head of Iran’s Revolutionary Guard Corps, Hossein Salami (R), watches missiles being launched during a military drill in central Iran on 15 January 2021 (AFP)

Israel’s aim is to force the Biden administration’s hand in continuing Trump’s belligerent anti-Iran policy, which included aggressive sanctions, assassinations and tearing up the 2015 nuclear agreement with Tehran signed by Barack Obama. That deal had given inspectors access to Iran to ensure it did not develop a nuclear bomb that might neutralise the strategic clout Israel gains from its nuclear arsenal.

Once Israel has become the linchpin of more professionalised armies in the region, those states dependent on its help can be expected to further abandon the Palestinian cause

Inside Centcom, Israel will be able to work more closely with Gulf allies to sabotage any efforts inside Washington to revive the nuclear accord with Tehran. That point was underscored last week when an online security conference, hosted by Tel Aviv University, was attended by two Gulf ministers.

At the conference, Kochavi, Israel’s military chief of staff, issued an unprecedented public rebuke to Biden over recent statements that he wished to revive the nuclear deal. Kochavi called the agreement “bad and wrong strategically and operatively”, claimed that Iran would launch nuclear missiles at Israel once it had them, and declared that a go-it-alone attack by Israel “must be on the table”. 

Bahrain’s foreign minister, Abdullatif al-Zayani, observed that Israel and the Gulf states would have a better chance of preventing any US conciliation towards Iran if they spoke in a “unified voice”. He added: “A joint regional position on these issues will exert greater influence on the United States.” 

That view was echoed by Anwar Gargash, the UAE’s foreign affairs minister.

Middle East bogeyman

In a sign of how the Biden administration is already fearful of taking on a broad Middle Eastern alliance against Iran, the new president’s pick for secretary of state, Antony Blinken, said last month it was “vitally important” to consult with Israel and the Gulf states before re-entering the deal.Is the UAE plotting with Israel against Palestinian refugees?Read More »

Israeli Prime Minister Benjamin Netanyahu, desperate to bolster his electoral fortunes and deflect attention from his looming corruption trial, has every incentive to prise open that chink. 

Ensuring Iran remains the Middle East’s number one bogeyman – the focus of western hostility – is in the joint interests of an Israel that has no intention of ending its decades-old obstruction of Palestinian statehood and of Gulf states that have no intention of ending their own human rights abuses and promotion of Islamic discord.

Mike Pompeo, Trump’s departing secretary of state, planted a landmine last month designed to serve Israeli and Saudi interests by highlighting the fact that a number of al-Qaeda leaders have found shelter in Iran. That echoed the Bush administration’s – in this case, entirely fanciful – claim of ties between al-Qaeda and Saddam Hussein as a pretext, along with non-existent WMD, for the invasion and occupation of Iraq in 2003.

With Israel’s arrival in Centcom, the lobbying for a repeat of that catastrophic blunder can only grow – and with it, the prospects for renewed conflagration in the Middle East.

The views expressed in this article belong to the author and do not necessarily reflect the editorial policy of Middle East Eye.

This article is available in French on Middle East Eye French edition

“ميدل إيست آي”: لماذا تنضم “إسرائيل” إلى القيادة المركزية الأميركية

المصدر: ميدل إيست آي
11 شباط 12:24

إن انضمام “إسرائيل” إلى القيادة المركزية الأميركية سيزيد من إلحاق الضرر بالقضية الفلسطينية وسيدق إسفيناً بين الدول العربية ويزيد من حدة التوتر مع إيران.

صورة تجمع ماكينزي بغانتس وكوخافي خلال زيارته

كتب جوناثان كوك مقالة في موقع  “ميدل إيست آي” البريطاني قال فيه إن البنتاغون أعلن الشهر الماضي عن إعادة تنظيم كبيرة لإدخال “إسرائيل” – لأول مرة – داخل قيادتها العسكرية في الشرق الأوسط، القيادة المركزية الأميركية ، إلى جانب الدول العربية، وهذا القرار الخطير لم يحدث أي من الضجة المعتادة.

وأضاف: حتى الآن، تنتمي “إسرائيل” إلى القيادة الأوروبية للجيش الأميركي، أو ، بدلاً من القيادة في الشرق الأوسط، المعروفة باسم القيادة المركزية . لقد تخلص القرار بشكل فعال من الحكمة التقليدية القائلة بأن إدراج “إسرائيل” في القيادة المركزية الأميركية من شأنه أن يزيد الاحتكاك بين الولايات المتحدة والدول العربية، وسيجعل الأخيرة أكثر إحجاماً عن مشاركة المعلومات الاستخباراتية أو التعاون مع البنتاغون. فقد تم الشعور بهذه المخاوف بشكل خاص عندما كان للولايات المتحدة أعداد كبيرة من القوات في العراق وأفغانستان. في عام 2010، أعرب الجنرال ديفيد بتريوس، قائد القيادة المركزية الأميركية آنذاك، عن مخاوفه من احتمال دفع ثمن التواطؤ العسكري الصريح مع “إسرائيل” على القوات الأميركية المتمركزة في المنطقة.

لكن هدف “إسرائيل” الطويل الأمد كان إجبار البنتاغون على إعادة هيكلة القيادة المركزية، وقد تصاعد الضغط من جماعات الضغط المؤيدة لـ”إسرائيل” في واشنطن في الأشهر الأخيرة من إدارة الرئيس دونالد ترامب. وكان القرار يشبه إلى حد كبير “هدية وداع” لـ”إسرائيل” من ترامب أثناء تنحيه.

تطبيع عسكري

وأوضح الكاتب أنه لم يتم الانتقال الرسمي لـ”إسرائيل” إلى “سنتكوم” بعد، ولكن تم تعزيز هذه الخطوة مع أول زيارة الشهر الماضي إلى “إسرائيل” من قبل الجنرال كينيث ماكنزي، الرئيس الحالي للقيادة المركزية، منذ دخول الرئيس جو بايدن البيت الأبيض. إلى جانب رئيس أركان الجيش الإسرائيلي، أفيف كوخافي، زرع ماكنزي شجرة، رسمياً بمناسبة العيد اليهودي لتو بيشفات، لكنها تمثل رمزياً حقبة جديدة في شراكتهما الاستراتيجية.

وبعد اجتماع مع الجنرال الأميركي، أصدر بيني غانتس، وزير الأمن الإسرائيلي، بياناً أشاد فيه بإعادة تنظيم البنتاغون، قائلاً إنه “سيوفر لإسرائيل فرصة لتعميق التعاون مع شركاء إقليميين جدد وتوسيع آفاق العمل”.

وقال الكاتب إن قرار إدخال “إسرائيل” داخل القيادة العسكرية الأميركية في الشرق الأوسط – من وجهة نظر واشنطن – يعتبر تتويجاً لجهود دفع الدول العربية إلى “التطبيع” العلني مع “إسرائيل”. وأضاف: يمكن الآن إضافة التطبيع العسكري إلى التطبيع السياسي والدبلوماسي والاقتصادي الذي بدأ رسمياً في أيلول / سبتمبر الماضي عندما وقعت دولتان خليجيتان، الإمارات العربية المتحدة والبحرين، ما يسمى بـ”اتفاقات إبراهيم” مع “إسرائيل”. كما أعلن المغرب والسودان عن اتفاقيات السلام الخاصة بهما مع “إسرائيل”، ومن المرجح أن تحذو دول عربية أخرى حذوها بمجرد انتهاء الغبار مع إدارة بايدن.

وتابع كوك: منذ توقيع اتفاقات إبراهيم، أقامت الإمارات علاقات تجارية قوية مع “إسرائيل” وساعدت في إنشاء صندوق إبراهيم، المصمم لتمويل البنية التحتية للاحتلال الذي استخدمته “إسرائيل” لحرمان الفلسطينيين من إقامة دولة. وعندما تم إطلاق الرحلات إلى دبي في تشرين الثاني / نوفمبر، تدفق السياح الإسرائيليون على الإمارات للاستفادة من العلاقات الودية الجديدة والهروب من قيود الإغلاق في الوطن. ويُقال على نطاق واسع إن مثل هذه الزيارات أصبحت إحدى الطرق الرئيسية التي استوردت بها “إسرائيل” أنواعًا جديدة من  فيروس كوفيد -19 الشهر الماضي، إذ أغلقت “إسرائيل” حدودها فعلياً – باستثناء استقبال الجنرال ماكنزي – لإبقاء الفيروس تحت السيطرة.

ورأى الكاتب أنه في ظاهر الأمر، فإن رغبة “إسرائيل” في الانتقال إلى “سنتكوم ، وهو نوع من حلف شمال الأطلسي في الشرق الأوسط يغطي العديد من الدول العربية التي لا تزال “إسرائيل” لديها علاقات عدائية معها، تبدو غير بديهية. لكن في الواقع، ستحقق “إسرائيل” مكاسب إستراتيجية كبيرة. وستعمل على مواءمة المصالح الأمنية الأميركية في المنطقة بشكل أوثق مع مصالح “إسرائيل”، على حساب جيرانها العرب. وسوف تساعد جهود “إسرائيل” المستمرة لسحق الطموحات الوطنية للفلسطينيين، مع تعاون العديد من الدول العربية سواء بشكل واضح أو ضمني. وسيزيد من حدة التوترات السياسية داخل كتلة الدول العربية، ويزيد من إضعافها. وسيساعد على زيادة الضغط على الدول العربية المتمردة للانضمام إلى إجماع أوسع ضد العدو الإقليمي الوحيد المتبقي لـ”إسرائيل”: إيران.

وقال الكاتب “إن من الأهمية بمكان أن قلق واشنطن الطويل الأمد بشأن الوجود الإسرائيلي في القيادة المركزية الأميركية الذي يضر بعلاقات الولايات المتحدة مع الدول العربية قد تبخر على ما يبدو. فذات مرة، كانت الولايات المتحدة حريصة على إبعاد نفسها عن “إسرائيل” كلما غرق البنتاغون بعمق في المنطقة، سواء كانت حرب الخليج الأميركية عام 1990 أو غزو العراق واحتلاله عام 2003. هذه الحسابات لم تعد موجودة. فقد أظهرت هذه الخطوة ثقة الولايات المتحدة المتزايدة في أن الدول العربية – على الأقل تلك التي تهم واشنطن – غير منزعجة من أن يُنظر إليها على أنها تقدم تسوية عسكرية مع “إسرائيل”، بالإضافة إلى المشاركة السياسية والاقتصادية. إنه يؤكد حقيقة أن دول الخليج الغنية بالنفط، إلى جانب “إسرائيل”، أصبحت الآن المحركين الرئيسيين للسياسة الخارجية الأميركية في المنطقة، وتشير إلى أن أهمها، المملكة العربية السعودية، تنتظر اللحظة المناسبة لتوقيع اتفاقها الخاص مع إسرائيل”.

وأضاف: من المتوقع أن تستمر “إسرائيل” في إجراء التدريبات العسكرية في أوروبا مع دول حلف الأطلسي (الناتو)، لكنها ستتمكن قريباً من بناء علاقات مباشرة مماثلة مع الجيوش العربية، وخاصة تلك التي يتم توسيعها بسرعة واحترافها في الخليج باستخدام ثروتها النفطية. ومن المحتمل أن يخرج الضباط الإسرائيليون قريباً من الظل ويقومون بتدريب الجيوش الإماراتية والسعودية وتقديم المشورة لهم كجزء من أدوارهم المشتركة في القيادة المركزية. إن خبرة “إسرائيل” الخاصة، التي تعتمد على عقود من المراقبة والسيطرة والقمع للفلسطينيين، ستكون مطلوبة بشدة في دول الخليج التي تخشى المعارضة الداخلية أو الانتفاضات.

وكما أشار الباحث الإسرائيلي جيف هالبر، أظهرت “إسرائيل” مدى فعاليتها في ترجمة علاقاتها العسكرية والأمنية مع الجيوش وقوات الشرطة في جميع أنحاء العالم إلى دعم دبلوماسي في الهيئات الدولية. ومن غير المحتمل أن يكون الشرق الأوسط مختلفاً. فبمجرد أن تصبح “إسرائيل” العمود الفقري للجيوش الأكثر احترافاً في المنطقة، يمكن توقع أن تتخلى تلك الدول التي تعتمد على مساعدتها عن القضية الفلسطينية.

فرّق تسد 

ورأى الكاتب أن المكاسب الأخرى لـ”إسرائيل” ستكون تعقيد علاقات واشنطن مع المنطقة العربية. إذ لا تقوم القيادة المركزية الأميركية بتشغيل قواعد رئيسية في الخليج فقط، وخاصة في البحرين وقطر، ولكنها تقود “الحرب على الإرهاب” المعلنة، مع عمليات علنية أو سرية في العديد من الدول العربية، بما في ذلك العراق وسوريا. وسيكون من الصعب على الولايات المتحدة أن تنأى بنفسها عن عمليات “إسرائيل” العدائية العلنية، بما في ذلك الضربات الجوية، في كلا البلدين (سوريا والعراق)، والتي تتم في انتهاك صارخ للقانون الدولي. 

وأضاف: تصاعدت التوترات بين الولايات المتحدة وبغداد في الماضي بسبب الضربات الجوية الإسرائيلية في العراق، مع تهديدات بتقييد وصول الولايات المتحدة إلى المجال الجوي العراقي. لكن بوجود “إسرائيل” داخل القيادة المركزية الأميركية، فمن المرجح أيضاً أن تكون الولايات المتحدة والدول العربية المفضلة لديها أكثر تورطًا بشكل مباشر في العمليات العسكرية الإسرائيلية الكبرى ضد الفلسطينيين، مثل “الحروب” المتكررة على غزة. سيشكل هذا تحدياً كبيراً للمؤسسات التعاونية في المنطقة مثل جامعة الدول العربية. ويكاد يكون من المؤكد دق إسفين أعمق بين الدول العربية الموالية لواشنطن وتلك المتهمة بالوقوف في الجانب الخطأ من “الحرب على الإرهاب”.

وخلص الكاتب إلى أنه يمكن أن تكون النتيجة سياسة “فرق تسد” الإقليمية التي ترعاها “إسرائيل” والتي تعكس الانقسامات التي دامت عقوداً، والتي عطلتها “إسرائيل” في القيادة الفلسطينية، والتي تجلّت أكثر في الانقسام بين حركتي فتح وحماس.

الجبهة المناهضة لإيران

وأوضح الكاتب أن المكافأة الأكبر لـ”إسرائيل” ستكون تحالفاً أكثر رسمية مع الدول العربية ضد إيران ورعاية دول أكثر تردداً في فلك “إسرائيل”. ويبدو أن هذا الأمر كان الغرض من المصالحة التي تم الإعلان عنها أخيراً بين الإمارات والسعوديين من جهة وقطر من جهة أخرى، والتي تحققت في الأيام الأخيرة لإدارة ترامب. فمن الأسباب الرئيسية للحصار المطول على قطر إصرارها على الحفاظ على العلاقات السياسية والاقتصادية مع طهران. وتهدف “إسرائيل” إلى إجبار إدارة بايدن على مواصلة سياسة ترامب العدائية المناهضة لإيران، والتي تضمنت عقوبات صارمة واغتيالات وتمزيق الاتفاق النووي لعام 2015 مع طهران الذي وقعه الرئيس باراك أوباما. وقد سمح هذا الاتفاق للمفتشين بالدخول إلى إيران للتأكد من أنها لم تطور قنبلة نووية قد تكسر النفوذ الاستراتيجي الذي تكسبه “إسرائيل” من ترسانتها النووية. 

وتابع الكاتب: داخل القيادة المركزية -سنتكوم، ستكون “إسرائيل” قادرة على العمل بشكل أوثق مع حلفاء الخليج لتخريب أي جهود داخل واشنطن لإحياء الاتفاق النووي مع طهران. فقد أصدر كوخافي، رئيس أركان الجيش الإسرائيلي، توبيخاً علنياً غير مسبوق لبايدن بشأن التصريحات الأخيرة التي قال فيها إنه يرغب في إحياء الاتفاق النووي. ووصف كوخافي الاتفاق بأنه “سيء وخاطئ استراتيجياً وعملياً”، وادعى أن إيران ستطلق صواريخ نووية على “إسرائيل” بمجرد امتلاكها، وأعلن أن هجوم “إسرائيل” بمفردها “يجب أن يكون على الطاولة”.

وأشار وزير خارجية البحرين، عبد اللطيف الزياني، إلى أن “إسرائيل” ودول الخليج ستكون لها فرصة أفضل لمنع أي تسوية أميركية تجاه إيران إذا تحدثت “بصوت موحد”. وأضاف: “الموقف الإقليمي المشترك بشأن هذه القضايا سيكون له تأثير أكبر على الولايات المتحدة”. وكرر هذا الرأي أنور قرقاش وزير الخارجية الإماراتي.

وفي إشارة إلى كيف تخشى إدارة بايدن بالفعل الدخول في تحالف شرق أوسطي واسع ضد إيران، قال انتوني بلينكين، وزيرة الخارجية الأميركي، الشهر الماضي إنه من “المهم للغاية” التشاور مع “إسرائيل” والخليج قبل العودة إلى الاتفاق النووي.

رئيس الوزراء الإسرائيلي بنيامين نتنياهو، اليائس لتعزيز ثرواته الانتخابية وصرف الانتباه عن محاكمته التي تلوح في الأفق بالفساد، لديه كل الحافز لفتح هذه الفجوة، وذلك لضمان أن تظل إيران البعبع الأول في الشرق الأوسط – محور العداء الغربي – في المصالح المشتركة لـ”إسرائيل”، التي لا تنوي إنهاء عوائقها المستمرة منذ عقود للدولة الفلسطينية، ودول الخليج التي لا تنوي إنهاء انتهاكات حقوق الإنسان وتعزيز الانقسام الإسلامي.

مايك بومبيو، وزير خارجية ترامب، زرع لغماً أرضياً الشهر الماضي مصمماً لخدمة المصالح الإسرائيلية والسعودية من خلال تسليط الضوء على حقيقة أن عدداً من قادة تنظيم القاعدة وجدوا ملاذاً في إيران. وردد ذلك صدى ادعاء إدارة الرئيس جورج بوش الإبن – الوهمي تماماً – بوجود روابط بين “القاعدة” وصدام حسين كذريعة، إلى جانب أسلحة دمار شامل التي لم تكن موجودة، لغزو العراق واحتلاله عام 2003.

وختم كوك تحليله بالقول إنه “مع وصول إسرائيل إلى القيادة المركزية، فإن الضغط لتكرار هذا الخطأ الكارثي يمكن أن ينمو فقط، وتنمو معه احتمالات تجدد الحرب في الشرق الأوسط”.

ترجمة بتصرف: هيثم مزاحم

%d bloggers like this: